创业者成长计划

2019年4月

介绍

YC中国每年将分别在春季和秋季开设为期3个月的创业加速营。

创业营期间,我们会要求每一家我们所资助的初创企业的创始人在创业营时间内都在北京参加活动,在那里我们会跟团队通力合作,高强度地把他们的公司打磨到最佳状态。路演日是创业营的高光时刻,许多国内外顶级的创业投资人都会到场,听取项目的展示报告。

闭门工作晚餐

在创业营内,我们每周都会在YC中国举办一次闭门晚餐,邀请创业届的大咖来发表演讲。

尽管我们将这个活动称为“闭门晚餐”,但实际上这个活动会持续大半天的时间。人们在下午6点左右就会陆续来到活动现场。我们鼓励创业者将每一次晚餐视作一个迷你路演日,来向我们展示他们一周以来的工作进展。因为我们发现这种以“周”为单位的截止时间,会让大家更加努力完成自己的工作,从而获得展示自己的机会。

晚餐在晚上7点15分开始,但嘉宾一般在下午6点就会陆续到场,晚餐演讲者通常也会在7点之前到场。晚餐之前的时间是自由交流时间,对于创始人们来说,这是与嘉宾和我们进行交流的好机会。

正式的演讲会在餐后甜点进行。大部分的演讲嘉宾都是成功的创业者,所以大部分的演讲都是关于他们创业公司内部的故事和真正的干货。绝大部分创业公司内部的故事比公开渠道了解到的故事更为精彩。为了保证演讲嘉宾能够来带真实的经历和故事,现场严禁录制演讲内容。因为我们在行业内浸染多年,与众多的演讲嘉宾都有深厚的个人关系,嘉宾们会给我们分享很多在媒体前“不能说的秘密”。

一位经历过闭门晚餐的创始人这样写道:

很多朴实的建议都是被反复提及的,但即使是这样这些也是有价值的——因为如果你从不同的角度反复听到同一件事情,尤其是从一些大咖口中听到,通常你会能够更加深刻领悟这些道理。这些故事令人振奋,尤其是那些关于逆境的故事。这就是晚餐的美妙之处:你会了解到这些成功的创业公司在成长过程中经历了怎样的磨难。

晚餐只能邀请部分创业者和少数毕业校友参加,并且没有音视频资料可以分享,这或许有点遗憾,但换个角度想,如果我们把演讲内容广播出去或者记录下来,演讲嘉宾可能对很多事情就闭口不谈了。

演讲结束后,通常会有简短的问答环节,之后大家可以离开座位,像晚餐开始前那样自由交流。从过往的经验来看,几乎所有分享嘉宾都会停留一段时间,跟创业者继续交谈。如果创业者特别想要与演讲嘉宾交流,我们也会帮忙介绍认识。有时候,创业者们会跟演讲嘉宾交换联系方式,以便后期继续交流,

办公室时间

在YC中国的活动中,有一半是所有创业团队参加的集体活动,另外一半则是与我们的单独交流。

创业团队可以在线预约办公室时间进行单独的沟通,不限预约次数,只要创业团队需要。预约办公室时间的软件不只是一个预约工具,它还可以让我们清楚看到,创业团队是否都得到了足够的互动时间,以及还有多少创业者在等待单独交流。如果排队名单很长,我们就会安排更多的沟通时间。

办公室时间的沟通内容取决于创业团队和我们所面临的具体问题。通常来说,我们会优先帮助处理最紧急的问题。有时候(特别是在早期阶段),最紧急的问题就是去发现什么才是最紧急要解决的问题。这个看起来不起眼的问题实际上是很重要的;我们会花大量的时间告诉创业者哪些问题其实是不需要担心的。

大概有10%的时间我们会讨论一些公司的长远愿景,而不是一些立马要解决的问题,但这是很有必要的。有些创业团队是带着宏大的愿景来到这里的,但大多数创业团队并没有这样的愿景。花些时间想想如何从现在的一家创业小公司成长为大型企业是十分重要的,尽管它并不是现阶段最紧迫的事。我们的强项之一就是去帮助创业者们建立宏大的愿景,因为我们已经摸索尝试了太多创业想法,我们知道每一个创业想法的后面意味着什么。

当创业团队还没有决定要做什么,或者想改变他们的创业想法时,我们就会讨论他们的公司应该做什么。“做什么”要满足两个条件:(1)做用户想要的产品,(2)做这个团队擅长的事情。这样的交流在我们这里发生的频率高得惊人。创业公司修正甚至是彻底改变他们的创业想法的这种情况,频率比局外人所想象的要高得多。

如果公司要做什么的问题得到解决了,那么最紧急的问题就变成了决定先做什么。通常我们会建议创业团队快速发布产品并进行迭代。这个方法不一定适用于所有的项目,但它大多数时候是管用的。我们之所以给出这样的建议,是因为在你发布产品之前,你的设计都只是基于假设或者最配合的种子用户来完成的。一旦你开始接触到真正的用户,他们通常会给你意想不到的反应,而这才能够真正教会你应该如何来构建自己的产品。

通常我们会建议创业公司在完成了一些有实质性效用的东西时——也就是他们做出的产品优于现有的选择时,去发布他们的产品。这时候至少会有一些用户说“我很高兴看到这个产品,因为我终于可以做某某事了。”如果你做的东西只是现有选择的一个子集,而且你们处于同一市场价位,那么用户是没有任何理由来尝试你的产品的。这意味着你还没有真正与你的用户发生实质性交流。所以你需要一个真正实用的功能来获取立足点。

以同一个技术为起点,其实可以拓展的方向是非常多的。因此,我们要讨论的最重要的问题之一就是首先要构建什么。一般的做法是,选择一个迭代速度非常快而且用户期待值非常高的产品(用户期待程度和有多少用户期待是不一样的概念)。但在实践过程中,这个问题的答案就会因每个项目而异了。我们的目标是在办公室时间结束时让创始人有一个明确的方向。这个目标几乎总是能实现的,尽管在实践中,大约10%的时候某产品被证明是一个糟糕的方向,那么我们就必须回到设计板上重新讨论。

决定要做什么产品不仅仅是一个技术性问题,因为创业项目是一家公司,而不只是一个软件。雏形阶段的产品也需要有一个初期的商业模式。像产品(可以迭代)一样,商业模式是可以改变的,但需要有一个基本的假设出发点,向谁收费,收多少费,如何获取这些用户。

如果一个创业团队已经准备发布产品,那么办公室时间的对话就会变成“如何发布它”。这实际上包含两个问题:如何向用户展示它,以及如何向媒体和投资人展示它。如果创业公司已经有公司网站,我们会努力让这个网站至少达到实用水平以上。很多创业公司的网站容易让第一次访问的用户摸不着头脑,搞不清楚(甚至没兴趣了解)这家公司在做什么,所以网站应该要简明扼要地传递公司的核心信息。

发布产品的另一部分,就是开始向媒体和投资人展示它。每当一个创业公司准备发布产品的时候,他们就会跟我们的合伙人站在一块白板前面,起草最基本的信息要点,并且详细写出一个我们协助修改过的初始草稿。在产品发布的那一天,我们会把这个稿件发给合作的媒体。创业者们可以自行联系媒体,但我们之所以帮助创业者来做他们公司的初始介绍是因为:(a)我们要帮助创业者们用通俗易懂的语言来介绍自己的公司,而不是营销术语,或其他技术创业者经常用的方式;(b)记者们通常更信任我们。

白板推演室的用处不仅仅是发布产品。它是一种基本的公司自我介绍的方式,尤其是向投资人介绍时。此外,它还能够帮助创业者们自己梳理清楚公司的愿景。

如果是一家已经发布了产品并且有用户的公司,那么办公室时间的对话就会变成这些已经发布了产品的公司身上所发生的具体的事务。大部分新发布产品的公司都会遇到一些问题,这些困难都代表着一个初创企业最终需要解决的问题。在实践中,这些困难从技术瓶颈问题到法律诉讼都会有,但最常见的问题就是用户不够喜爱公司发布的产品。

这些问题其实很正常,它们让你发现最初的假设错误的地方,现在你至少有一些数据来做分析了。所以对于处于这个阶段(发布了产品)的公司而言,办公室时间的对话就变成了如何根据已获得的数据来搞清楚用户需求,如何获取更多关于他们的数据,以及如何触及更多的用户。这类似于我们试图在现有技术的外围找出突破口的初始阶段,特别是在需要大范围试错探索的情况下。幸运的是在这个领域,我们有着非常丰富的经验。

随着创业营的进行,办公室时间的话题开始围绕融资展开。有一些所有的创业公司都会面临的问题,比如如何融资、向谁融资、什么时候开始融资?这些问题的答案取决于每一家公司的实际情况。有些创业公司一开始就受到足够的关注,他们很容易完成融资。而另一些创业公司就像“丑小鸭”向“白天鹅”的蜕变过程一样,需要在最开始尝试融一笔数量不大的天使资金并且利用这些资金把公司打磨得更好。

对一家初创公司而言,对自身的融资潜力有一个准确的评估是非常重要的,因为融资对于企业而言就像飞机选择一个起飞仰角。如果你攀升得太陡,会容易熄火。换而言之,如果计划的融资金额远远多于你现阶段所需的,你不但会浪费大量时间最后一无所得,还会影响你融一小笔资金的机会。幸运的是,我们的经验在这方面也能够帮上忙。基于之前创业公司的数据,我们可以帮你预测投资人的反应,以及你应该采取什么样的融资策略。

一旦开始融资,办公室时间讨论的主题就会从战略层面转变为战术层面。融资通常是一个如何打破僵局的问题。一旦你开始吸引了一些投资人进行考察,更多的投资人就会想要加入进来。所以最重要的战术性问题就是,先去找谁谈,以及如何说服他们。在这个问题上,我们的经验同样能够帮助创业者,因为我们通过之前与大量投资人的互动,了解了他们的性格特点。当然,除了给出融资建议,我们也会直接参与跟投资人的沟通,并帮助项目说服投资人。我们通常比创业者自身更加能够建立沟通信任,因为我们必须陈述事实;如果我们对投资人信口开河,他们就再也不会信任我们。

创业营的目标不仅仅是帮助初创企业拿到融资,更重要的找到最合适他们的投资人。我们对投资人的了解能够帮助我们来找到合适的投资人并说服他们。

快接近路演日时,办公室时间的对话主题主要变成了关于路演日的演讲和展示。这是我们创业营周期中最忙碌的阶段。因为不同的初创企业处于不同的阶段,在接下来的阶段,他们与我们交谈的次数也会不同。但是在路演日的前一周,所有人都需要来跟我们讨论在路演日上要说些什么。所以在这一周,整个办公室时间会整合成一个长的预演彩排。我们经常会工作到晚上,因为创业者们会来向我们排练完整的路演展示。

像发布产品之前的讨论那样,我们会和创始人搞清楚要传达哪些最重要的信息点。然后创业团队会围绕这些信息点来进行路演演讲,大家(我们和其他在场的创业者)会一起观看,主讲团队会不断修正错误并重新尝试。这种课程模式让路演演讲的练习效果显著好于其他模式。

办公室时间在3个月的创业营中是保持开放的,只有结业晚餐才标志着办公室时间的活动告一段落。我们常年开放办公室时间,之前所有参加过课程的企业都可以随时预约(除了面试期间,以及每期课程的第一周以及路演日的前一周,因为这些时间段要保留给当期的学员企业)。

路演日

路演日是YC中国的一大盛事。创业公司在路演日所呈现的内容是没有具体要求的。在3个月的创业营开始时,我们所资助的创业公司都处在不同的阶段,有些甚至完全改变了他们的创业想法。所以路演日的目标就是让创业公司在舞台上尽可能有说服力地呈现他们的产品和服务。

在路演期间和结束以后,创业者们会和投资人自由地进行更深入的交谈。创业公司的目标就是向大家介绍自己。大多数情况下,会有一系列的会谈来说服投资人进行投资。

融资

在路演日结束后,创业公司通常会得到一系列高质量的对接交流。如果一家创业公司计划在YC中国创业营结束后获得融资,这些对接交流活动是一个好的开始。我们的基本建议是广撒网,对每个活动的投入程度根据预期值进行调整。

举例来说,一个会快速做出决策、完成小金额投资的天使投资人,与一家需要几周时间来决定是否投资、但投资金额较大的风险投资机构,这两者投资的期望值是一样的。然而当一个天使投资人需要几周时间来做投资决策,而且投资的金额较小时,他的投资期望值是更低的,这种情况应该被置后考虑。幸运的是,我们不但认识很多这样的潜在投资者,还能够预测他们对于每一家创业公司的反应,我们可以很好地建议创业公司对每一个接触机会的投入程度。有极少数的投资人甚至不应该花时间去接触,我们也会告诉创业公司这些信息。

在路演日之后几个星期的时间里,我们会跟创业团队紧密地联系,跟他们一起分析这个融资迷阵,帮助他们从投资人含糊不清的反应中正确解读信息。我们经常会亲自跟投资人交流,搞清楚他们对于特定的项目到底是什么想法。

在创业营期间,我们会支持创业公司去融一些天使轮次金额的资金,前提是可以不占用他们太多的项目工作时间。尽管在路演日之前能够融到A轮是非常美妙的事情,对绝大多数公司而言,我们并不鼓励他们这样去做。过早启动A轮融资谈判是非常冒险的,因为这会挤占创始人很多本应该花在项目上的时间,而且这种谈判经常是以失败告终。随之而来的就是他们可能会在路演日上搞砸,因为他们既没有搞定融资,也没有在项目的产品和服务商取得显著的进展。但如果风险投资机构的兴趣已经达到了一定水平,我们会建议企业去承担一定风险,启动寻求A轮融资的工作。

其他活动

在每期的创业营期间,我们还有很多其他的活动。

首先就是产品原型日,大约在开课两周后进行。所有的创业团队都会在产品原型日首次向其他参与者展示自己。这个活动的目标包括:(a)了解彼此的项目,看看自己是否有可能提供帮助,(b)让创业者开始思考如何展现自己的项目。当然,在这个阶段,创业者们仍然会更加聚焦在产品搭建而不是项目展示,所以我们会帮助他们减轻压力,除了在场的创业团队没有其他人会看他们的演讲展示。

在路演日的前一周,我们还有一个叫做彩排日的活动。活动形式与原型日类似,唯一的区别就是在彩排日上的路演演讲应该可以作为实际在路演日上演讲的第一版草稿了。

在创业营临近结束的时候,我们会从毕业校友中邀请5到6名最优秀的融资专家,来分享他们的经验干货并给创业团队一些建议。这个活动中唯一的主题就是校友们直截了当的干货分享。

在路演日的前一天,我们会举办一个叫做校友路演日的活动,活动形式与上述活动相同,只是参与的观众全部都是校友。这个活动的目的就是帮助大家在一个友好的环境中,完善每个人演讲中最后的不足,或是由校友提供一些小量的天使投资。

校友社区

随着YC中国持续为初创企业提供启动资金,校友社区网络的价值在我们提供的服务中越来越重要。

起初它是零,因为我们还没有校友。但随着YC中国每六个月资助一批的初创公司不断壮大,我们将会创建一个校友网络。我们资助的初创企业越多,校友网络的发展就越快。

校友网络的强大不仅是因为它的规模,还因为它的成员们坚定着相互帮助的承诺。这种承诺最初是我们试图在每一批项目中鼓励合作精神而衍生出来的产物。创业是一项非常孤独的事业,我们批量模式的目标之一就是解决这个问题,即为原本只有2或3人的公司的创始人提供合适的同事。

当人们得到YC的资助时,他们发现校友网络是有结构的。最内层的是同一批创始人。他们做了很多事情来帮助彼此,比如从成为彼此产品的内测版用户,或用专业的技术知识帮助彼此。他们也倾向于成为好朋友。许多创始人最亲密的朋友都是和他们在创业营共事过的人,就像在学校里一样。

我们鼓励合作精神在彼此之间传播,这是一种很自然的作风。一旦我们意识到这种情况正在发生,我们就开始鼓励它,在新成立的公司和能够帮助他们变的更成熟的校友之间建立联系。

不过,校友们并非盲目忠诚。最终将这个网络结合在一起的是人们的质量。

介绍和关系

我们在全球有一个良好的关系网。

创业公司从这些联系中获益的方式有很多。一个是,在我们自己和校友的关系中,我们几乎可以为任何人安排介绍。

我们与科技界的许多公司达成了不同程度的正式协议,要么提供免费服务,要么为我们资助的初创企业提供特殊渠道,比如亚马逊提供的10万美元云服务优惠。

我们还与大多数可以被称为“平台公司”的公司有联系,这使我们能够消除初创公司在他们的平台上构建东西时遇到的困难。我们经常举办活动,让人们与YC中国的创业公司交谈。

我们有好的关系,并不是因为我们特别善于交际,而是因为我们的社区里有很多优秀的公司。因此,任何想与创业社区建立联系的公司都可以直接进入我们的网站,一次就能接触到数百家高质量的创业公司。创投圈的记者都知道,他们可以打电话给我们,我们会向他们介绍他们正在写的多个例子,无论是写移动应用程序的公司,还是共享办公空间的公司。

由于校友网络络庞大而紧密,那些试图亏待YC中国资助的初创企业的投资者或公司,通常可以被勒令停止。但由于每个人都明白这个网络的力量,它的大部分价值在于威慑:实际上,人们很少试图亏待我们资助的公司,因为他们知道这样做不值得。你听到的投资者搞砸初创公司的可怕故事很少发生在我们的公司身上。

社交活动

最初,每周只有一个社交活动。我们逐渐增加了,现在我刚刚好。

我们不想要太多社交活动。虽然创始人经常通过创业营成为好朋友,但这不是它的主要目的。此外,赞助单位组织的社会活动往往很差;在真实的社区中,人们会自发组织自己的活动。

在每个周期的第一周或第二周,我们将为创业者组织一次聚会,以便每个人都可以相互了解。在路演日的最后一天,在观众离开后,通常会有另一个限制较少的派对。我们偶尔也会在其他轻松的场合组织活动。

我们为YC中国的每期学员组织同学会。由于创业世界的时间跨度如此之快,我们不会等到下一年:同学会通常在周期结束后大约6周,因为到了那个时候,创业公司将遇到阻力并开始感到沮丧,需要老同学的鼓励振作起来。

在每个周期结束时,创业者们有一种自然的趋势聚集起来。因为他们有很多共同点,还一起经历了许多相同的经历。正如一位创始人所说:

自从我上一份工作以来,我的目标之一就是停止平庸,与那些比我聪明的人相处。创业营帮助我做到了这一点。

我们的目标

YC中国的总体目标是帮助初创企业真正的步入正轨。初创企业将会在不同的阶段进入创业营,一些甚至还没有开始工作,而另一些已成立了一年或更长时间。但无论一家初创公司刚成立时处于什么阶段,我们的目标都是帮助他们在3个月后拥有更好的发展。

对于大多数初创公司来说,“更好的状态”意味着两件事:拥有一个有着有更好的产品和更多用户,以及拥有更多融资选择。这一比例取决于公司所处在的位置。一个刚刚起步的公司会想要在产品上投入更多的精力,而一个已经推出产品的公司通常会更关注融资情况。

但创业公司在各个阶段都受益于创业营的强度。三个月中,我们将会一直都处于运作状态,你身边的每一个人 —— YC中国,你身边的其他创始人,校友,演讲者,投资者 —— 都希望帮助你创业成功。在那种氛围下,很难不被激励。这种非凡的动力是创业所必须的。

许多创始人将演示日开始前的11周描述为他们一生中最有效率的时期。虽然YC中国在3个月的周期后还在继续运转,校友网络络也将成为一个越来越有价值的资源,但这11周对我们仍然是最重要的。你不能让一个人变成另一个人,但是合适的环境可以让他们发挥出最好的一面。因为大多数人发现自己比之前意识到的更加有潜力,所以他们常常对自己的能力感到惊讶。